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항산화제, 지방간 예방에 효과 있어
▲간(출처=셔터스톡)

항산화제가 간 질환을 예방하는 것으로 나타났다. 

미 콜로라도대의 최신 연구에 따르면 항산화제가 비알코올성 지방간(NAFLD)에 대한 예방 효과를 제공할 수 있는 것으로 밝혀졌다.

콜로라도대 의학자 카렌 존셔(Karen Jonsher) 박사는 "PQQ로 잘 알려진 항산화제 피로톨퀴놀린 퀴논(pyrroloquinoline quinone)은 지방간을 예방해준다”고 설명했다.

PQQ는 인간 모유에 흔히 들어 있는 항산화제이다. 이 성분은 NAFLD를 초래하는 간 지방 및 손상의 발생을 방지한다. 

연구진에 따르면 NAFLD는 전 세계적으로 가장 흔한 간 질환이다. 이 질환은 미국 전체 성인 인구의 20%~30%와 비만 문제가 있는 사람의 60% 이상에 영향을 미친다.

또한 NAFLD는 제2형 당뇨병과 심장 질환 및 간암의 진행을 촉진한다.

간은 우리 몸에서 가장 큰 장기로 무게가 1.2~1.5kg에 달한다. 간은 우리 몸에 필요한 각종 영양소를 만들어 저장하고 탄수화물·지방·호르몬·비타민·무기질 대사에 관여한다.

또한 약물이나 몸에 해로운 물질을 해독하는 역할을 한다. 그리고 소화작용을 돕는 담즙산을 만들고 우리 몸에 들어오는 세균과 이물질을 제거한다.

간은 '침묵의 장기'라 불릴 만큼 문제가 생겨도 증상이 없다. 그래서 별다른 증상이 없다가 몸에 문제가 생겨서 병원에 갔을 땐 손쓸 수 없을 정도로 증세가 심각한 경우가 대부분이다.

간에는 신경이 없기 때문에 손상돼도 통증을 잘 느끼지 못하기 때문이다. 따라서 간 질환은 증상이 생기기 전 예방하는 게 중요하다. 

간 질환은 ▲A, B, C, D, E형 같은 바이러스감염 ▲알코올 간 질환 ▲비알코올 지방간 질환 ▲독성간염 ▲자가 면역 간 질환 ▲유전 및 대사질환으로 나뉜다.

간에 지방세포가 과다하게 쌓이면 지방간에 걸리기도 한다. 이러한 원인으로 간에 문제가 생기면 간이 딱딱해지는 간 경화로 이어지고 간 기능이 떨어진다.

결국 발열·구토 등의 전신증상과 만성피로·소화불량·호르몬 불균형 등이 생긴다. 심해지면 손상된 간세포가 암으로 변해 간암에 걸릴 위험도 있다.

콜로라도 대학 연구팀은 NAFLD 발병 예방에 PQQ 항산화제가 어떤 영향을 미치는지에 대한 연구를 진행했다.

존셔 박사는 “비만한 어머니로부터 출생한 아이들은 그렇지 않은 경우보다 NAFLD 발병이 높았다”며 이런 아동의 NAFLD 예방이 연구의 목적이라고 설명했다. 

이 연구에서 존셔 박사 연구팀은 임신과 수유 중인 쥐를 두 그룹으로 나눠 한쪽에는 설탕과 콜레스테롤 위주의 식사를, 다른 한쪽에는 건강한 식사를 공급했다.

추가로 양 그룹의 식수에 PQQ를 공급하는 별도의 그룹을 마련했다. 그 결과 PQQ는 체중 증가에는 영향을 미치지 않았지만 간에서 지방을 효과적으로 감소시켰다.

산화방지제는 특히 콜레스테롤 위주의 식사를 공급받은 쥐의 간 염증을 크게 줄인 것으로 나타났다. 연구진은 실험 결과를 바탕으로 PQQ를 비롯한 항산화제가 자녀의 NAFLD 위험도를 낮추는 보충제로 사용할 수 있다고 결론지었다.

이번 연구는 8월에 발표되었으며 PQQ가 비만 유발 간 질환의 촉진으로 인한 비만 산모의 자손 보호에 효과가 있음을 입증한 최초의 연구이다. 이 연구는 미 사회실험생물학(Journal of the Federation of American Societies for Experimental Biology) 저널에 게재됐다.

 

항산화제란?
에너지를 만드는 데 쓰이고 남은 산소 중 일부는 스트레스·환경오염 등의 영향을 받아 노화와 질병을 일으키는 '활성산소'가 된다. 활성산소는 우리 몸의 세포 성장을 돕기도 하지만 지나치게 많으면 세포를 구성하는 단백질, 세포막, DNA 등을 공격해 변형시켜 노화와 질병을 유발한다. 당뇨병·고혈압 등 대다수의 질병은 활성산소를 효과적으로 제거하지 못했기 때문에 생긴다. 
이 활성산소를 제거하는 성분이 바로 항산화제이다. 항산화제는 크게 체내에 자연적으로 존재하는 것과 외부에서 투여해 주는 것으로 분류되며 과일과 모유 등에 풍부하게 들어있는 것으로 알려졌다. 
 

Oliver Smith|이찬건 기자  stoneherd@gmail.com

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